云端农场管理兴起

智能手机上的游戏已经多如牛毛,如今我们更需要的是专注地为某一特定人群,比如农民,解决特定问题的应用和服务。


坐落于密歇根州安娜堡的 FarmLogs 是为数不多的服务农民的创业公司。它通过位于云端的软件来为农民服务。换言之,用户并不需要下载任何软件,仅须要一个浏览器。FarmLogs 集合了最新技术,但是在推广的时候却得采取比较原始的方式:人员推销。


FarmLogs 创始人 Jesse Vollmar 和 Brad Koch 都是去年才从塞基诺州立大学毕业的年轻人。其中 Vollmar 在卡罗市距离底特律西北 90 英里的一个农场长大。在他们毕业时,已经在运作一家为这类农场设计易用软件的 IT 咨询公司。


如今这两人已经获得了山景城的 Y Combinator 的资金。在 Y Combinator 的支持下,今年冬天,他们在硅谷 3 个月的受训期内开发了这款跟踪农民田间活动的农场管理软件。通过 FarmLogs,用户只需一眼便能从屏幕上知晓每块地种植了哪种农作物。点击后也能得到更详细的信息,比如这块地什么时候耕过地,什么时候施过肥,什么时候喷过雾。


由于数据集合在云端,其他来源的信息也会被整合其中,并提供给用户作参考。如有需要,用户可以很便捷地将他们的数据分享给农业咨询公司,作物保险代理,农业部等等。


Nathan Engelhard 在密歇根州尤宁维尔拥有面积达 1000 英亩农场,他也是 FarmLogs 的早期客户。他说,通过这款应用,他可以带着 iPad 到田间并自己记录农场的情况。这为他省下一笔资金,因为他再也不需要将这些数据写在纸上然后雇个人将其录入电脑。


FarmLogs 在今年 6 月正式开放。Vollmar 说,他们的目标用户很多都不常使用互联网,因此他们采取了一些传统的营销策略。此外,这家公司并未透露目前已经注册了多少用户。


7 月中旬,Vollmar 还在当地的一个展览会上申请了一个展位。这吸引了一些农民,其中不少还注册了服务。不过总体上讲,这个小型展览并没有吸引太多人。


上个月,一年一度的农产品贸易展 Ag Expo 在密歇根州立大学举行,吸引了超过 18000 人观展。通过这个更具规模的展会,FarmLogs 对外界展示了他们服务的前景。


美国乡下有不少农事杂志,不过由于对这类杂志广告的效力不明确,FarmLogs 并没有花费自己在这上面。取而代之的是 Google ads。这项尝试已经有了可喜的成效。尤其是和搜索短语“农场管理软件”相关联的时候,效果显著。


提供类似 FarmLogs 服务的一些公司会采取传统的推广方法,让用户不得不将软件下载并安装在 PC 上,由此便能促使用户购买软件而非支付月费。FarmLogs 的竞争对手,Farm Works Software 便是如此,用户需要支付 750 美元购买他们为农民设计的会计软件。


但是 FarmLogs 采取软件及服务的定价模式。用户首先可以免费试用,并不需要支付安装费,然后每月根据农场的规模付费。月费从针对小型农场的 9 美元到针对超过 2000 英亩的大农场的 99 美元不等。


不过农民的收入并不均衡。他们并不是每月得到一笔固定的收入,而是一年中在某一时间获得一大笔收入。因此,尽管费用与一整年的收入相比微乎其微,想要说服这些农民去购买定期付费的服务业也很困难。


另一家创业公司,Farmeron,也是提供基于云端的软件服务来帮助农民管理农场。它也得到了来自山景城 500 Startups 的投资。


与 FarmLogs 面向中耕作物不同,Farmeron 专注于牲畜管理。用户根据管理的牲畜数量和软件使用者数量支付月费。在管理农场的时候,多人同时访问同一数据的现象并不少见,不过云端服务可以轻易满足这项需求。


还有家创业公司,Solum,旨在扩展应用支持农民决策的数据。他们在山景城设立了办公室,并在俄亥俄州安姆斯市有意见土壤分析实验室。


这家公司由 3 名年轻的斯坦福博士创立。他们为土壤分析创造了全新的硬件和软件技术。创始人 Nick Koshnick 表示,Solum 推出的小型设备可以被安置在田地里测试土壤硝酸盐含量,这种测试方法对农民来说更经济。


Koshnick 还说,他们已经发现了同一块地的变异率非常高,找出其原因的难度也很大。不过他们的土壤分析可以和 GPS 测绘搭配使用,这样便可以帮助农学家决定哪里应该施哪种肥料。


本质上讲,Solum 和其他创业公司都在开发帮助农民运用数据科学的技术。它也已经获得了来自硅谷风投 Khosla Ventures 和 Andreessen Horowitz 1900 万美元的资金。


George Washington 曾经尝试将从波托马克河掏来的湿粪当做肥料,他还庆祝这是“泥土的奇迹”。不过他当时凭借的只是运气,而不是 GPS,数据库或者云端服务。如果当时 Solum 的测试技术能面市的话,他应该会很兴奋吧。:-D


VIA  nytimes


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